Junio 14, 2018

Ilustración artística de una exomuna potencialmente habitable orbitando un planeta gigante en un sistema solar distante. Crédito: NASA GSFC: Jay Friedlander y Britt Griswold

Todos hemos oído hablar de la búsqueda de vida en otros planetas, pero ¿qué hay de mirar otras lunas?

En un artículo publicado el miércoles (13 de junio) en el Astrophysical Journal, investigadores de la Universidad de California, Riverside y la Universidad del Sur de Queensland han identificado más de 100 planetas gigantes que potencialmente albergan lunas capaces de sustentar vida. Su trabajo guiará el diseño de futuros telescopios que puedan detectar estas lunas potenciales y buscar signos reveladores de vida, llamados biosignaturas, en sus atmósferas.

Desde el lanzamiento en 2009 del telescopio Kepler de la NASA, los científicos han identificado miles de planetas fuera de nuestro sistema solar, que se llaman exoplanetas. Un objetivo principal de la misión Kepler es identificar planetas que se encuentran en las zonas habitables de sus estrellas, lo que significa que no es ni demasiado caliente ni demasiado frío para que exista agua líquida, y potencialmente vida.

Los planetas terrestres (rocosos) son objetivos principales en la búsqueda de vida porque algunos de ellos podrían ser geológica y atmosfericamente similares a la Tierra. Otro lugar para mirar son los muchos gigantes de gas identificados durante la misión Kepler. Aunque no son candidatos para la vida en sí mismos, los planetas similares a Júpiter en la zona habitable pueden albergar lunas rocosas, llamadas exomoons, que podrían sostener la vida.

” Actualmente hay 175 lunas conocidas que orbitan los ocho planetas de nuestro sistema solar. Si bien la mayoría de estas lunas orbitan Saturno y Júpiter, que están fuera de la zona habitable del Sol, ese puede no ser el caso en otros sistemas solares”, dijo Stephen Kane, profesor asociado de astrofísica planetaria y miembro del Centro de Astrobiología de Tierras Alternativas de la UCR. “Incluir exomoons rocosos en nuestra búsqueda de vida en el espacio expandirá en gran medida los lugares que podemos mirar.”

Los investigadores identificaron 121 planetas gigantes que tienen órbitas dentro de las zonas habitables de sus estrellas. A más de tres veces los radios de la Tierra, estos planetas gaseosos son menos comunes que los planetas terrestres, pero se espera que cada uno albergue varias lunas grandes.

Los científicos han especulado que los exomoons podrían proporcionar un entorno favorable para la vida, quizás incluso mejor que la Tierra. Esto se debe a que reciben energía no solo de su estrella, sino también de la radiación reflejada de su planeta. Hasta ahora, no se han confirmado exomoons.

” Ahora que hemos creado una base de datos de los planetas gigantes conocidos en la zona habitable de su estrella, se realizarán observaciones de los mejores candidatos para albergar exomoon potenciales para ayudar a refinar las propiedades esperadas de exomoon. Nuestros estudios de seguimiento ayudarán a informar el diseño futuro del telescopio para que podamos detectar estas lunas, estudiar sus propiedades y buscar signos de vida”, dijo Michelle Hill, estudiante de pregrado de la Universidad del Sur de Queensland que está trabajando con Kane y se unirá al programa de posgrado de la UCR en el otoño.

Más información: Michelle L. Hill et al, Exploring Kepler Giant Planets in the Habitable Zone, The Astrophysical Journal (2018). DOI: 10.3847 / 1538-4357 / aac384

Información de la revista: Astrophysical Journal

Proporcionado por University of California-Riverside

Categorías: Articles

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