Au début de la guerre, Emily Hobhouse est devenue une critique virulente de la politique étrangère britannique. La guerre sud-africaine, également appelée Deuxième guerre des Boers, de 1899-1902, a éclaté après que la Grande-Bretagne a rejeté l’ultimatum du Transvaal qui exigeait que tous les différends entre les deux États – la Grande-Bretagne et les deux républiques Boers: le Transvaal et l’État libre d’Orange – soient réglés par arbitrage. L’ultimatum exigeait également que les troupes britanniques cessent de renforcer leurs forces dans la région et se retirent des frontières.

Sœur de Leanord Hobhouse, philosophe social, Emily s’est rendue en 1895 aux États-Unis pour s’occuper des mineurs de Cornouailles et de leurs familles qui ont émigré en Amérique et qui avaient connu des moments difficiles. Un an après son retour en Angleterre en 1898, Hobhouse est invité à devenir secrétaire de la section féminine du Comité de conciliation sud-africain et reçoit par la suite des informations sur la souffrance des femmes et des enfants à la suite des opérations militaires britanniques.

Hobhouse arriva au Cap en décembre 1900 avec l’intention de distribuer des fournitures, puis se rendit dans un certain nombre de camps à travers la région après avoir appris leur existence. Pendant son séjour, elle a été témoin de la véritable ampleur des dommages et des destructions qui, selon elle, ne pourraient être corrigés que par une campagne soutenue et des rapports sur la question pour faire pression sur le gouvernement local.

Dans la correspondance suivante publiée par le Manchester Guardian, Hobhouse décrit l’effet de la guerre sur les familles vivant dans des camps d’internement:

Le retour des Boers : extraits de leur correspondance. Le Gardien de Manchester, 31 oct, 1902

Retour aux sources des Boers: extraits de leur correspondance

Elle a écrit un certain nombre de lettres au Guardian au cours de ses voyages – documentant le traitement et les conditions – mettant en lumière les camps et les tactiques militaires utilisées contre les Boers qui ont été la cause des conditions et de la misère désastreuses. Beaucoup de ces articles comprenaient des témoignages de Boers et les souffrances auxquelles ils ont été confrontés.

Dans une lettre, un Boer a écrit sur les difficultés rencontrées par sa famille et leurs craintes de quitter le camp:

Le retour des Boers: plus d’extraits de leurs lettres. Le Gardien de Manchester, 3 novembre 1902

Retour des Boers : d’autres extraits de leurs lettres

Dans un autre, Hobhouse révéla le manque de fournitures que les Boers recevaient:

Le retour des Boers: tristes histoires racontées par eux-mêmes. Le Guardian de Manchester, 26 janvier 1903 Photographie: Mena Sultan / Le Guardian

Retour des Boers: Des histoires tristes racontées par elles-mêmes

Hobhouse retourna finalement en Grande-Bretagne, motivée à soulever des questions avec le gouvernement – elle donna au parlement une nouvelle perspective sur la guerre et les camps et transforma la question en scandale national. Cela a ensuite forcé le Parlement à enquêter officiellement sur la question, malgré les critiques et l’hostilité qu’elle a reçues.

Elle retourna en Afrique du Sud en 1903 pour créer des industries domestiques qui assureraient la réhabilitation des familles boers touchées par la guerre. Hobhouse y a passé les cinq années suivantes à façonner l’éducation des femmes et des filles, et a lancé des appels au public britannique pour obtenir des fonds pour former les gens et étendre le travail qu’elle avait déjà établi:

Un bon travail en Afrique du Sud. The Manchester Guardian, 11 décembre 1906 Photographie: Mena Sultan / The Guardian

Un bon travail en Afrique du Sud

Hobhouse est décédée à Londres en 1926 et ses cendres ont été répandues au Monument national des femmes à Bloemfontein.

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