Lorsque Henri VIII monte sur le trône en avril 1509, ses sujets ne tardent pas à établir des comparaisons favorables entre l’exubérance juvénile du nouveau roi et son vieux père. Un verset contemporain se réjouissait que le royaume “maintenant dégagé est du greffier By Par Harry notre roi la fleur de l’œuvre de la nature.”

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Le philosophe et homme d’État Francis Bacon a décrit Henri VII comme “un prince sombre, et infiniment suspect”, et au moment de sa mort, il était largement considéré comme un vieux reclus saisi et avare. En contraste frappant, son fils et héritier de 17 ans a été salué comme un “Adonis” et “le plus beau potentat sur lequel j’ai jamais jeté les yeux”. À 6 pieds 2 pouces de haut et avec un physique athlétique perfectionné dans l’arène du tournoi, Henry VIII était l’incarnation vivante de son formidable grand-père yorkiste, Édouard IV, et semblait avoir peu du sang lancastrien de son père coulant dans ses veines.

À 6 pi 2 po de haut et avec un physique athlétique perfectionné dans l’arène du tournoi, Henry VIII était l’incarnation vivante de son formidable grand-père yorkiste, Édouard IV

Père et fils avaient connu une relation tumultueuse, surtout pendant les années précédant la mort d’Henri VII. L’aîné Henri n’avait pas accordé autant d’attention à son jeune homonyme après sa naissance en 1491, jusqu’à la mort de son fils aîné, Arthur, 11 ans plus tard. Le prince Henri avait alors été propulsé sous les projecteurs en tant que seul fils survivant et héritier de la dynastie Tudor. À partir de ce jour, son père contrôlait tous les aspects de son éducation et, paranoïaque à propos de la sécurité de son fils, introduisit un régime que le jeune prince trouva bientôt suffocant. Alors que le prince Henry atteignait la maturité et avait soif de pouvoir, il a eu une série d’affrontements très médiatisés avec son père. L’un des plus notables est survenu en 1508 lorsque, selon l’ambassadeur d’Espagne, le roi s’est querellé si violemment avec son fils qu’il semblait “avoir cherché à le tuer”.

Rompant avec le passé

Il n’est donc peut-être pas surprenant que lorsqu’il entre enfin dans son héritage, Henri VIII ne tarde pas à prendre ses distances avec son prédécesseur. L’un de ses premiers actes fut d’ordonner l’arrestation des conseillers méprisés d’Henri VII, Richard Empson et Edmund Dudley. Bien qu’il ait cessé de critiquer ouvertement la politique de son père, cela était fortement sous-entendu dans les avis qui ont été émis après que les hommes eurent été emmenés à la Tour de Londres. Henri VII était reconnu comme “un prince des plus prudents et des plus politiques”, mais ses lois avaient été exécutées “par avarice et convoitise et pour le désir immonde de gagner to à la perte de nombreux biens d’un honnête homme, devraient maintenant être compensés par la perte de leurs têtes”.

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La réponse d’Henri VIII aux énormes responsabilités de la royauté ne pouvait être plus différente de celle de son père. Henri VII avait passé d’innombrables heures à travailler sur les livres de comptes, la correspondance et d’autres minuties du gouvernement. Son fils avait été témoin de première main à quel point son père était devenu accablé par les affaires et les soucis sans fin de son royaume, et qu’il n’avait plus été aimé par son peuple pour cela. ” Il y en avait beaucoup qui préféraient craindre qu’aimer “, observa Polydore Vergil. “Son seul intérêt était d’assurer sa sécurité en surveillant tous les détails du gouvernement; par cette préoccupation, il usait enfin tellement son esprit et son corps que ses énergies diminuaient progressivement, il tomba dans un état de faiblesse et de cela, peu de temps après, vint à sa mort.”Il n’est pas étonnant que le nouveau roi ait décidé de laisser la gestion de telles affaires à d’autres.

Au lieu de cela, Henri VIII vivait “en fête continuelle”, comme le disait son épouse, Catherine d’Aragon. Parmi les nombreuses chansons qu’il aimait pratiquer avec ses compagnons dans la chambre privée, il y avait une de ses propres compositions, “Passe-temps en bonne compagnie “. Les paroles résument la philosophie du jeune roi: La dernière ligne se lit comme un défi au défunt père d’Henry, qui avait toujours réduit les tendances plus capricieuses de son fils. Si quelque chose capture le noir et le blanc, le yin et le yang, du style de royauté des deux hommes, alors ces quatre mots courts semblent l’être.

“Pour ma pastance, Chasse, chante et danse, Mon cœur est fixé, Tout bon sport Pour mon réconfort Qui me laisserai-je?”

Mais il y a un problème dans l’image finement aiguisée du père et du fils découpés dans un tissu entièrement différent. Et c’est que – malgré tout son bluff et ses fanfaronnades – Henri VIII partageait beaucoup plus de points communs avec son prédécesseur que lui ou ses contemporains ne l’ont jamais admis. Seuls des commentateurs plus tardifs, écrivant avec la sagesse du recul, ont observé que, malgré leurs caractères contrastés, il y avait des similitudes notables entre les deux Henrys.

Pour commencer, la description du père par Francis Bacon aurait tout aussi bien pu s’appliquer au fils : ” Il était d’un esprit élevé et aimait sa propre volonté, et sa propre manière : comme celui qui se vénérait et régnerait effectivement.”Bacon et d’autres commentateurs ont attiré l’attention sur la mémoire exceptionnelle que le jeune Henry avait héritée de son père. Et alors qu’ils étaient physiquement très différents, les deux hommes ont été notés comme étant incapables de regarder les gens droit dans les yeux.

Henri VII était peut-être devenu saisissant et suspect dans ses dernières années, mais pendant une grande partie de son règne, il avait été un monarque aussi ouvert et génial que son fils, et avait gardé une cour tout aussi splendide. Polydore Vergil le décrit comme ” gracieux et gentil, et aussi attrayant pour les visiteurs qu’il était facile d’accès. Son hospitalité était magnifiquement généreuse: il aimait recevoir des visiteurs étrangers, et leur accordait librement des faveurs He Il savait bien comment maintenir sa dignité royale, et tout ce qui appartenait à sa royauté, en tout temps et en tout lieu.”Cela serait repris par son fils Henri, qui, en tant que roi, était beaucoup plus connu pour sa splendeur et sa générosité que son vieux père apparemment terne et avare. Le jeune Henry était également connu pour sa “maîtrise de soi”, qui va à l’encontre de nombreux stéréotypes de cet héritier de rechange indulgent et doit beaucoup à l’exemple de son père.

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Bien qu’il ait la réputation d’un monarque sérieux et sobre, Henri VII savait certainement s’amuser. Ses comptes de chambre privée comprennent des paiements à des bouffons, des ménestrels, des cornemuses et des chanteurs. Comme son fils, Henri VII aimait jouer et, malgré sa réputation d’avare, il ne pensait rien à gagner des sommes substantielles sur des jeux de cartes. Il a toujours pris soin de s’habiller dans un style magnifique et prodiguait des sommes énormes à sa garde-robe, soucieux de projeter une image de majesté qui pourrait masquer sa prétention douteuse au trône.

Malgré toute sa puissance et son exubérance, le jeune Henri partageait l’intense piété de son père. Il transportait avec lui un “rouleau de bède”, ou aide portative à la prière, comme un talisman, croyant qu’il conjurerait le mal. Le jeune Henry a peut-être également hérité de son impressionnant intellect de son père. L’érudit sacerdotal Vergil a écrit qu’Henri VII n’était “pas dépourvu d’érudition” et possédait “un souvenir des plus tenaces”.

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Athlète champion

Les deux hommes ont été félicités pour leur bravoure et leur athlétisme. En bonne forme physique depuis ses années de campagne, Henri VII organisait régulièrement des joutes et aimait jouer au tennis. Il était tellement désireux d’améliorer son jeu qu’il a même employé deux joueurs professionnels comme entraîneurs. Ces mêmes entraîneurs ont probablement tutoré son fils dès son plus jeune âge. En tant que roi, Henri VIII jouait au tennis la plupart des après-midi et faisait construire de somptueux courts dans des palais tels que Hampton Court. L’ambassadeur vénitien a été tellement impressionné par ses prouesses qu’il a observé: “C’est la plus belle chose au monde de le voir jouer.”

Henri VII et son fils se considéraient comme des chefs militaires, pas seulement politiques. En tentant d’établir et de sauvegarder sa dynastie naissante contre des prétendants rivaux, l’aîné Henri a mené avec succès ses forces au combat pour réprimer les rébellions à plusieurs reprises. Son fils avait aussi soif de gloire militaire et pillait les caisses royales lors d’une série de campagnes extrêmement coûteuses mais pas toujours efficaces. Alors qu’Henri VIII a été considéré comme le plus belliqueux des deux rois, contrairement à son père, face au Pèlerinage de la Grâce (une rébellion dans le nord de l’Angleterre contre sa rupture avec l’Église catholique romaine) en 1536, il n’est pas sorti pour commander ses forces. Au lieu de cela, il s’enferma à Windsor et donna des instructions à chaque ” gentleman et homme d’influence [ to] d’être prêt avec son pouvoir “.

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Le fait qu’il n’ait pas tout à fait suivi l’exemple de son père, à cet égard et à d’autres égards importants, était quelque chose dont Henri VIII était douloureusement conscient. Une réévaluation détaillée de sa relation avec son prédécesseur – à la fois pendant et après la vie d’Henri VII – trahit l’insécurité profonde, ainsi que la peur de la désapprobation parentale, qui l’a tourmenté tout au long de sa vie. Le père avait rempli le trésor, soumis ses sujets trop puissants et donné naissance à quatre enfants en bonne santé; le fils avait épuisé les caisses royales grâce à son style de vie extravagant et à ses campagnes militaires futiles, provoqué la dissidence et la rébellion, et avait traversé trois épouses et près de 30 ans de mariage avant de finalement avoir un fils légitime.

Mais Henri VIII a également su convaincre la postérité qu’il était le roi le plus puissant. Cela était en grande partie dû à son célèbre peintre de cour, Hans Holbein, dont les portraits emblématiques ont cimenté Henry dans nos esprits comme l’incarnation de la magnificence royale. Une commission a été particulièrement influente. En 1537, Henri VIII charge Holbein de commencer une immense fresque murale pour décorer le mur de sa chambre privée au palais de Whitehall. L’œuvre terminée montrait Henry avec sa troisième épouse, Jane Seymour, et ses parents en arrière-plan. Henri VIII dominait la scène, regardant droit devant lui, comme s’il faisait face à un adversaire, une main sur les hanches et les jambes à califourchon. Par contraste frappant, son père a été montré dans une pose beaucoup plus hésitante, appuyé sur un pilier et l’air plutôt apathique. Pour marteler le point, Henry a commandé l’inscription suivante:

“Entre eux, il y avait une grande compétition et rivalité et pourrait bien débattre de la question de savoir si père ou fils devrait prendre la palme. Les deux ont été victorieux. Le père a triomphé de ses ennemis, a éteint les feux de la guerre civile et a apporté à son peuple une paix durable. Le fils est né pour un plus grand destin. C’est lui qui a banni des autels les hommes indignes et les a remplacés par des hommes de valeur. Des papes présomptueux ont été forcés de céder devant lui et lorsque Henri VIII a porté le sceptre, la vraie religion a été établie et, sous son règne, les enseignements de Dieu ont reçu leur juste révérence.”

C’était un geste de défi de la part d’un homme qui, en privé, en voulait et craignait son défunt père.

Bien qu’il ne l’aurait jamais admis, alors qu’Henri VIII approchait de la fin de son règne, les similitudes entre fils et père devinrent de plus en plus apparentes. Envahi par la paranoïa à propos des complots qui grouillaient autour de son trône, Henri VII s’était de plus en plus retiré dans sa chambre privée avec seulement quelques serviteurs de confiance pour compagnie. Maintenant, son fils a fait de même. Voyant la trahison partout et ne faisant plus confiance même à des ministres loyaux tels que Thomas Cromwell, il fit construire des “chambres secrètes ” dans plusieurs de ses palais afin qu’il puisse vivre loin de l’éblouissement de la cour. ” ne fait pas confiance à un seul homme “, observa l’ambassadeur de France, et le ministre d’Henri, Sir John Russell, convint que son maître était ” beaucoup porté à la suspicion “.

L’homme qui s’était glorifié en vivant sa vie sur une scène aussi publique que possible était un reclus virtuel au moment de sa mort, auquel ne participaient qu’une poignée d’hommes. Il respira son dernier souffle à deux heures du matin du 28 janvier 1547. Il est impossible de dire s’il était suffisamment conscient, dans ses derniers instants, pour réaliser que ce serait le 90e anniversaire de son père. Mais étant donné combien de fois il avait été tourmenté par les souvenirs de l’homme dont il n’avait jamais réussi à écarter l’ombre, il est probable que la signification de la date ne lui ait pas été perdue.

Tracy Borman est historienne Tudor et conservatrice en chef conjointe des Palais royaux historiques.

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Cet article a été publié pour la première fois dans l’édition de décembre 2018 du BBC History Magazine

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