Femme soldat pendant la guerre civile

frances-clayton-1 Plusieurs centaines de femmes se sont déguisées en hommes et ont pris l’initiative audacieuse de quitter le confort de leur foyer pour servir leur pays pendant la guerre civile. Frances Clalin Clayton s’est déguisée en homme et a pris le nom de Jack Williams afin de combattre dans l’armée. Pendant plusieurs mois, elle sert dans le corps d’artillerie et de cavalerie du Missouri.

Frances Clalin est née dans l’Illinois dans les années 1830. Elle a épousé Elmer Clayton et a donné naissance à trois enfants. Les Clayton vivaient dans une ferme du Minnesota.

Certaines femmes s’habillaient comme des hommes et partaient à la guerre avec un parent. D’autres se sont enrôlés parce qu’ils n’avaient pas les moyens de subvenir à leurs besoins après le départ de leur proche. Plus de quelques-uns ont été séduits par les salaires promis par l’armée, car l’argent signifiait la liberté de leurs anciens rôles et la possibilité de commencer une nouvelle vie plus indépendante. Et certaines femmes soldats de la guerre civile étaient simplement patriotiques et voulaient servir leur pays.

Des histoires contradictoires ont été publiées dans plusieurs journaux, ce qui rend extrêmement difficile de trouver la vérité sur les activités de Clayton pendant la guerre de Sécession. La plupart des sources s’accordent à dire qu’elle a pris le nom de Jack Williams et qu’elle s’est enrôlée dans l’armée de l’Union avec son mari Elmer à l’automne 1861. Pour des raisons inconnues, bien que les Clayton aient vécu dans le Minnesota, ils se sont enrôlés dans un régiment du Missouri.

Il est impossible de dire avec certitude dans quelles unités ils ont servi, mais la plupart des historiens s’accordent à dire qu’elle a servi dans des régiments de cavalerie et d’artillerie. Le 13 février 1862, Clayton combat à la bataille de Fort Donelson (Tennessee), où l’Union est finalement victorieuse après une bataille de trois jours. Au cours de cette bataille, Clayton a été blessé, mais sa véritable identité est restée cachée.

Les sources s’accordent à dire qu’elle a participé à dix-sept batailles en plus du fort Donelson, et qu’elle a été blessée trois fois et faite prisonnière une fois. Beaucoup s’accordent à dire que, bien que son mari ait été tué lors de la bataille de Stones River le 31 décembre 1862, Clayton a continué à se battre après avoir vu son mari mourir à ses pieds.

Clayton avait le bon look pour représenter un soldat; elle avait la chance d’être grande avec un physique masculin. Pour être encore plus réaliste, elle pratiquait la marche, la parole et la mastication comme un homme. Prenant le nom de Jack Williams, on disait qu’elle était un excellent cheval (wo) homme, et bon avec une épée. Elle était bien entraînée et on pouvait compter sur elle pour bien s’acquitter de ses tâches, mais Clayton était également respectée pour son comportement.

Comment Clayton a été découvert comme une femme est un peu incertain. Une version est qu’elle a permis à sa véritable identité d’être connue après la bataille de Stones River, et a été libérée quelques jours plus tard à Louisville. Une autre histoire indique que Clayton a été blessé à la hanche à Stones River, et a été libéré après la découverte de sa blessure. Elle a essayé de corriger la désinformation, mais a malheureusement créé plus de doute sur ce qui s’est réellement passé.

Après avoir été libérée, elle décide de retourner au Minnesota, pour récupérer la prime due à son mari décédé et à elle-même, ainsi que pour récupérer certaines affaires d’Elmer. Il est possible qu’elle ait voulu se réinscrire, mais pour une raison quelconque, elle ne l’a pas fait. Le train dans lequel elle montait a été attaqué par des bushwhackers confédérés, qui ont pris ses papiers et son argent.

Clayton a ensuite voyagé du Missouri au Minnesota, à Grand Rapids, Michigan, puis à Quincy, Illinois, où un fonds a été créé par d’anciens soldats et amis pour l’aider à demander un paiement au gouvernement. La dernière fois qu’elle était en route pour Washington, DC.

Son histoire a été publiée dans au moins six journaux différents, mais ils se sont souvent trompés de détails. Selon Clayton elle-même, elle a été blessée à la bataille de Fort Donelson, mais son identité n’a pas été découverte. Malheureusement, il y a très peu d’informations disponibles sur Frances Clayton, ce qui explique probablement pourquoi elle a échappé à la détection pendant si longtemps.

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