Juin 14, 2018

Illustration d’artiste d’un exomoon potentiellement habitable en orbite autour d’une planète géante dans un système solaire lointain. Crédit: NASA GSFC: Jay Friedlander et Britt Griswold

Nous avons tous entendu parler de la recherche de la vie sur d’autres planètes, mais qu’en est-il de la recherche sur d’autres lunes?

Dans un article publié mercredi 13 juin dans l’Astrophysical Journal, des chercheurs de l’Université de Californie, de Riverside et de l’Université du Sud du Queensland ont identifié plus de planètes géantes 100 qui hébergent potentiellement des lunes capables de soutenir la vie. Leurs travaux guideront la conception de futurs télescopes capables de détecter ces lunes potentielles et de rechercher des signes de vie révélateurs, appelés biosignatures, dans leurs atmosphères.

Depuis le lancement en 2009 du télescope Kepler de la NASA, les scientifiques ont identifié des milliers de planètes en dehors de notre système solaire, appelées exoplanètes. L’un des principaux objectifs de la mission Kepler est d’identifier les planètes qui se trouvent dans les zones habitables de leurs étoiles, ce qui signifie qu’il n’est ni trop chaud ni trop froid pour que l’eau liquide — et potentiellement la vie — existe.

Les planètes terrestres (rocheuses) sont des cibles privilégiées dans la quête de la vie car certaines d’entre elles pourraient être géologiquement et atmosphériquement similaires à la Terre. Un autre endroit à regarder est les nombreuses géantes gazeuses identifiées lors de la mission Kepler. Bien qu’elles ne soient pas candidates à la vie elles-mêmes, les planètes de type Jupiter dans la zone habitable peuvent abriter des lunes rocheuses, appelées exomoons, qui pourraient soutenir la vie.

“Il y a actuellement 175 lunes connues en orbite autour des huit planètes de notre système solaire. Alors que la plupart de ces lunes orbitent autour de Saturne et de Jupiter, qui sont en dehors de la zone habitable du Soleil, cela peut ne pas être le cas dans d’autres systèmes solaires “, a déclaré Stephen Kane, professeur agrégé d’astrophysique planétaire et membre du Centre d’astrobiologie Alternative Earths de l’UCR. “L’inclusion des exomons rocheux dans notre recherche de vie dans l’espace élargira considérablement les endroits que nous pouvons regarder.”

Les chercheurs ont identifié 121 planètes géantes qui ont des orbites dans les zones habitables de leurs étoiles. À plus de trois fois les rayons de la Terre, ces planètes gazeuses sont moins communes que les planètes terrestres, mais chacune devrait accueillir plusieurs grandes lunes.

Les scientifiques ont émis l’hypothèse que les exomoons pourraient fournir un environnement favorable à la vie, peut-être même meilleur que la Terre. C’est parce qu’ils reçoivent de l’énergie non seulement de leur étoile, mais aussi du rayonnement réfléchi par leur planète. Jusqu’à présent, aucun exomoons n’a été confirmé.

“Maintenant que nous avons créé une base de données des planètes géantes connues dans la zone habitable de leur étoile, des observations des meilleurs candidats à l’hébergement d’exomoons potentiels seront faites pour aider à affiner les propriétés attendues des exomoons. Nos études de suivi aideront à éclairer la conception future du télescope afin que nous puissions détecter ces lunes, étudier leurs propriétés et rechercher des signes de vie “, a déclaré Michelle Hill, une étudiante de premier cycle à l’Université du Queensland du Sud qui travaille avec Kane et rejoindra le programme d’études supérieures de l’UCR à l’automne.

Plus d’informations: Michelle L. Hill et al, Exploring Kepler Giant Planets in the Habitable Zone, The Astrophysical Journal (2018). DOI: 10.3847 / 1538-4357 /aac384

Informations sur le journal: Astrophysical Journal

Fourni par Université de Californie – Riverside

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