Giugno 14, 2018

Illustrazione dell’artista di un exomoon potenzialmente abitabile in orbita attorno a un pianeta gigante in un lontano sistema solare. Credito: NASA GSFC: Jay Friedlander e Britt Griswold

Abbiamo tutti sentito parlare della ricerca di vita su altri pianeti, ma che dire di guardare su altre lune?

In un articolo pubblicato mercoledì (13 giugno) sull’Astrophysical Journal, i ricercatori dell’Università della California, Riverside e l’University of Southern Queensland hanno identificato più di 100 pianeti giganti che potenzialmente ospitano lune in grado di sostenere la vita. Il loro lavoro guiderà la progettazione di futuri telescopi in grado di rilevare queste potenziali lune e cercare segni rivelatori di vita, chiamati biosignature, nelle loro atmosfere.

Dal lancio 2009 del telescopio Kepler della NASA, gli scienziati hanno identificato migliaia di pianeti al di fuori del nostro sistema solare, che sono chiamati esopianeti. Un obiettivo primario della missione Kepler è identificare i pianeti che si trovano nelle zone abitabili delle loro stelle, il che significa che non è né troppo caldo né troppo freddo perché l’acqua liquida—e potenzialmente la vita—esista.

I pianeti terrestri (rocciosi) sono obiettivi primari nella ricerca della vita perché alcuni di essi potrebbero essere geologicamente e atmosfericamente simili alla Terra. Un altro posto dove guardare sono i molti giganti gassosi identificati durante la missione Kepler. Pur non essendo un candidato per la vita, i pianeti simili a Giove nella zona abitabile possono ospitare lune rocciose, chiamate exomoons, che potrebbero sostenere la vita.

“Ci sono attualmente 175 lune conosciute che orbitano intorno agli otto pianeti del nostro sistema solare. Mentre la maggior parte di queste lune orbita Saturno e Giove, che sono al di fuori della zona abitabile del Sole, questo potrebbe non essere il caso in altri sistemi solari”, ha detto Stephen Kane, professore associato di astrofisica planetaria e membro del Centro di astrobiologia delle terre alternative dell’UCR. “Includere rocky exomoons nella nostra ricerca di vita nello spazio espanderà notevolmente i luoghi in cui possiamo guardare.”

I ricercatori hanno identificato 121 pianeti giganti che hanno orbite all’interno delle zone abitabili delle loro stelle. A più di tre volte i raggi della Terra, questi pianeti gassosi sono meno comuni dei pianeti terrestri, ma ognuno dovrebbe ospitare diverse grandi lune.

Gli scienziati hanno ipotizzato che exomoons potrebbe fornire un ambiente favorevole per la vita, forse anche meglio della Terra. Questo perché ricevono energia non solo dalla loro stella, ma anche dalle radiazioni riflesse dal loro pianeta. Fino ad ora, nessun exomoons è stato confermato.

“Ora che abbiamo creato un database dei pianeti giganti conosciuti nella zona abitabile della loro stella, saranno fatte osservazioni dei migliori candidati per ospitare potenziali exomoon per aiutare a perfezionare le proprietà exomoon attese. I nostri studi di follow-up aiuteranno a informare la futura progettazione del telescopio in modo da poter rilevare queste lune, studiare le loro proprietà e cercare segni di vita”, ha detto Michelle Hill, una studentessa universitaria presso l’University of Southern Queensland che sta lavorando con Kane e si unirà al programma di laurea di UCR in autunno.

Maggiori informazioni: Michelle L. Hill et al, Exploring Kepler Giant Planets in the Habitable Zone, The Astrophysical Journal (2018). DOI: 10.3847 / 1538-4357 / aac384

Journal informazioni: Astrophysical Journal

Fornito da Università della California-Riverside

Categorie: Articles

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